Miksi Afrikassa on niin vähän koronakuolemia?

Koronapandemia Afrikassa ei ollut niin vakava kuin pelättiin. Tutkijat yrittävät nyt ymmärtää miksi. Nuori väestö on yksi syy, loput ovat edelleen mysteeri

Afrikan koronaennusteet olivat katastrofaalisia pandemian alkaessa: nopeaa leviämistä, romahtavia terveysjärjestelmiä, satojen tuhansien kuolemantapausten ennustettiin. Mutta kuusi kuukautta myöhemmin on selvää, että epidemiologisesti maanosaa ei kohdattu niin kovasti kuin pelättiin. "Afrikalla oli oma pandemia", sanoi Mark Woolhouse Edinburghin yliopistosta äskettäin. Nuori väestö on tärkeä tekijä tässä - mutta asiantuntijat ovat edelleen hämmentyneitä useista muista syistä, miksi Afrikka on päässyt tähän mennessä pahimmasta.

Maanosassa on toistaiseksi kirjattu noin 1,48 miljoonaa Covid-19 -tapausta. Koska monet maat eivät vieläkään testaa tarpeeksi, ilmoittamattomien tapausten määrä on todennäköisesti erittäin suuri. Kuinka korkea, jotkut vasta-ainetutkimukset antavat viitteitä: Keniassa tehdyn tutkimuksen tutkijat arvioivat, että noin 1,6 miljoonalla kenialaisella oli korona-vasta-aineita - toisin kuin maassa virallisesti kirjatut noin 39 000 koronatapausta.

Pienempi kuolleisuus johtuu nuoresta väestöstä

Miksi sitten Afrikassa on suhteellisen alhainen kuolleisuusaste, noin 36 200 Covid-kuolemaa? Poliitikot ja tutkijat myöntävät, että monia kuolemantapauksia ei ole diagnosoitu tai niitä ei ole kirjattu. Mutta jos selittämättömät kuolemat lisääntyisivät hyvin suuresti, huomaat sen, sanoo patologi Anne Barasa Nairobin yliopistosta. Esimerkiksi Keniassa "ei ole raportoitu enemmän kuolemista ja yhteisöt eivät ole ilmoittaneet siitäkään".

Tutkijat ovat yhtä mieltä: Afrikan ihmisten ikä on tärkeä rooli. "Useimmissa Afrikan maissa vain noin kolme prosenttia väestöstä on yli 65-vuotiaita", kertoo Matshidiso Moeti, Maailman terveysjärjestön (WHO) Afrikan johtaja. Saksassa se on noin 18 prosenttia. Nyt tiedetään, että erityisesti ikääntyneet ihmiset kuolevat Covid-19: een. Barasan mukaan tämä johtuu muun muassa siitä, että sairaudet, kuten diabetes, lisääntyvät iän myötä ja immuunijärjestelmä heikkenee.

Mutta se ei ole riittävä selitys. Dakarin yliopiston (Senegal) ja Leidenin yliopiston (Alankomaat) tutkijat ovat laskeneet, että väestörakenteen perusteella Afrikassa kuolleisuuden tulisi olla neljä kertaa alhaisempi kuin Euroopassa tai Yhdysvalloissa - ei 40 kertaa.

Genetiikka, elinolot ja immuunijärjestelmä tekijöinä

Tutkijat havaitsevat yhä enemmän, että geneettiset erot ovat tekijä. Nature-erikoislehdessä tehdyn tutkimuksen mukaan geneettisen meikkimme muinaisen neandertalilaisen perinnön ja Covid-19: n vakavien kurssien välillä on mahdollinen yhteys. Tämän geenimuunnelman omaavilla ihmisillä on siten suurempi riski joutua keinotekoiseen tuuletukseen korona-infektion yhteydessä. Tätä geenimuunnosta löytyy usein ihmisistä Etelä-Aasiassa ja Euroopassa - mutta Afrikassa sitä tuskin esiintyy ollenkaan. Genetiikka ei kuitenkaan voi olla ratkaiseva.

Elinolosuhteet Afrikassa ovat varmasti merkityksellisiä. "Virusta ei voida helposti siirtää ulkopuolelle", sanoo Francisca Mutapi Edinburghin yliopistosta. Ja Afrikassa suuri osa väestöstä viettää aikaa ulkona. Lisäksi Afrikka on paljon vähemmän yhteydessä toisiinsa ja ihmiset eivät ole yhtä liikkuvia kuin Euroopassa, joten virus leviää vähemmän helposti.

Parasitologi Maria Yazdanbakhshille immuunijärjestelmä on ratkaisevan tärkeä - ja miten ympäristö vaikuttaa siihen. "Luulen, että löydämme avaimen sieltä", sanoo professori Leidenin yliopistosta. Koska Afrikan ihmiset altistuvat täysin erilaisille mikro-organismeille ja loisille kuin Euroopassa tai USA: ssa, ja nämä muuttavat perusteellisesti immuunijärjestelmää.

Virologi Christian Drosten sanoi myös äskettäin julkaistussa World Health Summit -haastattelussa, että esimerkiksi mato-infektiot ovat "yleisesti yleisiä" Afrikan maissa ja vaikuttavat immuunijärjestelmään. "Emme tiedä tarkkaa vaikutusta tähän spesifiseen Covid-19-virustautiin, mutta se voi olla selitys."

Yandanbakhsh kannustaa tutkijoita kääntämään huomionsa Afrikkaan ymmärtääkseen paremmin pandemiaa. Koska prosessi on erilainen siellä, voit oppia paljon. "Afrikka on inspiraation lähde."